Tukholman Karoliinisen instituutin (KI) tutkijat ovat löytäneet uuden kipuaistimukseen liittyvän elimen. Tutkimuksen julkaisi viime viikolla tiedelehti Science.

Verkkomainen elin koostuu erikoistuneista gliasoluista, ja se sijaitsee ihon uloimman kerroksen epidermiksen ja sen alla sijaitsevan dermiksen rajalla. Gliasolut ovat hermoston tukisoluja.

Nyt julkaistun tutkimuksen mukaan näitä Schwannin soluiksi nimettyjä erikoistuneita gliasoluja tarvitaan kivun mekaniikkaan, ja ne yksistään riittävät siihen.

Vaikka Schwannin solut sijaitsevat ihon uloimman kerroksen alla, tutkijoiden mukaan soluilla on pitkät jatkeet, jotka kietoutuvat kipua aistivien hermosolujen päiden ympärille. Nämä hermosolujen päät ulottuvat ihon uloimpaan kerrokseen asti.

Tutkijat olivat yllättyneitä löydöksistä, sillä pitkään on ajateltu, että hermosolujen päät ihon uloimmassa kerroksessa ovat paljaita.

– Kivun tutkimuksessa puhumme vapaista hermopäätteistä, jotka ovat vastuussa kivun tuntemuksesta. Mutta itse asiassa ne eivät olekaan vapaita”, sanoo brittilehti The Guardianin haastattelema KI:n professori Patrik Ernfors, yksi tutkimuksen kirjoittajista.

Tutkijoiden mukaan löydös tuo uutta tietoa kivusta ja se voisi auttaa löytämään vastauksia tutkijoita pitkään askarruttaneisiin kysymyksiin.

– Nyt suuri kysymys on, ovatko nämä solut syy tietyntyyppisille kroonisille kipuoireyhtymille, Ernfors sanoo The Guardianille.

Tutkimus tehtiin hiirillä, joiden jaloissa olevia Schwannin soluja aktivoitiin valolla. Se sai hiiret käyttäytymään tavalla, joka kielii kivusta. Lisäksi tutkijat altistivat hiiriä kuumuudelle, kylmyydelle sekä neulanpistoille.

Hiiret reagoivat kipuun voimakkaammin, kun samaan aikaan Schwannin soluja aktivoitiin valolla. Neulanpistojen aiheuttama kipureaktio oli heikompi, kun solujen aktivointi valolla lopetettiin.

Koetta ei ole vielä toistettu ihmisillä.

Kroonisen kivun hoito on usein hyvin hankalaa, joten uudet johtolangat ovat tärkeitä.

– Mekaaninen allodynia liittyy usein neuropatiaan [hermokipuun], Ernfors sanoi Gizmondo-julkaisulle.

Allodynialla tarkoitetaan kivun kokemusta, joka aiheutuu ärsykkeestä, jonka ei normaalisti kuuluisi aiheuttaa kipua, kuten kevyestä kosketuksesta. Ernforsin mukaan jopa 10 prosenttia ihmisistä USA:ssa ja Euroopassa saattaa kärsiä tällaisesta kivusta.

– Mekaanista allodyniaa aiheuttavia mekanismeja ei tunneta. Koska nämä solut ovat tärkeitä mekaanisen kivun aistimisessa, ne voivat liittyä myös mekaaniseen allodyniaan.

Seuraavaksi tutkimusryhmä aikoo tarkastella sitä, kuinka nämä solut aktivoituvat kivussa. He suunnittelevat myös eläinmalleilla tehtäviä tutkimuksia Schwannin solujen roolista kroonisessa kivussa.