Syövän pääkasvain lähettää yleensä etäpesäkkeitä muualle kehoon vain kahdessa tai kolmessa aallossa, brittiläiset syöpätutkijat ovat havainneet.

Syöpään menehtyvät potilaat kuolevat yleensä juuri etäpesäkkeiden takia. Syövän leviämisestä tiedetään kuitenkin verrattain vähän. Siksi Cambridgen yliopiston syöpätutkimusinstituutin tutkijat geenisekvensoivat kymmenen rintasyöpään kuolleen naisen etäpesäkkeet.

Koska kaikki syöpäsolupesäkkeet ovat peräisin yhdestä tietystä solusta, jonka toimintaa mutaatiot ovat muuttaneet, tutkijat pystyivät sekvensoinnilla muodostamaan rintasyövän etäpesäkkeille eräänlaisen sukupuun. He pystyivät osoittamaan, millä tavalla solut olivat sukua keskenään ja paljastamaan, kuinka pitkä aika niiden jakautumisesta oli kulunut.

Tutkijat havaitsivat selvän kaavan, jonka perusteella pääkasvain tekee etäpesäkkeitä maksimissaan kolme kertaa. Joillakin tämä voi jäädä yhteen kertaan.

– Tämä löydös auttaa meitä tuntemaan vihollisemme paremmin, tutkija Carlos Caldas kommentoi New Scientistille.

Tutkimuksen tulokset julkaistiin Cell Reports -tiedelehdessä.