Suomessa on löydetty uusi koronavariantti Fin-796H, joka voi vaikeuttaa taudin tunnistamista. Mutaatio löydettiin Vita Laboratorioissa. Uudesta variantista kertoi ensin Yleisradio.

Tähän mennessä tutkijat ovat sekvensoineet merkittävimmän osan suomalaisen variantin perimästä. Sekvensointi tarkoittaa viruksen perimän tarkkaa selvittämistä.

Perimä määrittelee, minkälainen virus on. Usein tutkijoita kiinnostavat viruksen pinnalla olevat piikit, joiden avulla virus tunkeutuu ihmisen soluihin.

– Löytämässämme virusmuunnoksessa on ainutlaatuinen yhdistelmä mutaatioita. Nyt olemme analysoineet kaksi geeniä, S-geenin ja N-geenin. Tänään tai huomenna valmistuu koko perimän sekvensointi, sanoo Vita Laboratorioiden mikrobiologi ja dosentti Taru Meri.

S-geeni määrittää viruksen piikin rakenteen ja N-geeni viruksen muun pinnan. Piikin avulla virus tunkeutuu ihmisen soluihin ja muuttaa ne virustehtaiksi. Piikin ominaisuudet vaikuttavat sen leviämiskykyyn.

Viruksen N-geeni oli muuttunut niin, että PCR-testi tunnisti sen puutteellisesti. Lisäksi variantin S-geenissä havaittiin sama mutaatio kuin eteläafrikkalaisessa virusmuunnoksessa, joka on liitetty huonontuneeseen rokotesuojaan.

– Viruksen kannattaa väistää tunnistamismenetelmiä, koska se lisää viruksen leviämismahdollisuuksia. Sen kannattaa olla huomaamaton, sanoo Meri.

Jos ihmistä ei tunnisteta koronaviruksen kantajaksi, ei häntä määrätä esimerkiksi karanteeniin ja näin virus pääsee leviämään helpommin.

Tutkijat voivat selvittää, miten mutaatiot vaikuttavat viruksen tarttuvuuteen ja kuinka vastustuskykyinen se on rokottamalla tai sairauden kautta tulleelle immuniteetille.

– Nämä tutkimukset edellyttävät elävää virusta, jota viljellään laboratoriossa. Tällöin on mahdollista tutkia, miten tehokkaasti virus tunkeutuu soluun ja miten ihmisen saama rokote tai sairauden kautta tullut immuniteetti suojaavat varianttia vastaan, sanoo Meri.

Näitä testejä tehdään jo toisten koronavarianttien suhteen Suomessa ja ulkomailla.

Lisäksi laajalle leviävien varianttien osalta voidaan selvittää kuinka vakavan taudin variantti aiheuttaa.

– Tämä edellyttää variantin aiheuttamaan tautiin sairastuneiden potilaiden seuraamista, ja se on selvästi hitaampaa kuin laboratoriossa tehtävät testit. Siinä pitää esimerkiksi selvittää näiden potilaiden taudinkuva ja kuolleisuus, Meri sanoo.

– Emme tiedä vielä tämän variantin kaikkia ominaisuuksia, mutta tärkeintä varianttien leviämisen estämiseksi on nopea tartuntojen ja varianttien tunnistaminen. Tämän vuoksi olisi tarpeen tehdä testejä entistäkin enemmän, Meri sanoo.