Useiden eläinkokeiden perusteella pn jo kauan tiedetty, että täydellinen unettomuus voi pitkään jatkuessaan olla hengenvaarallista, jopa vaarallisempaa kuin syömättömyys.

Tähän asti tutkimukset eivät kuitenkaan ole kyenneet selittämään, miksi näin on, mutta on epäilty hengenvaaran syntyvän aivojen tai hermoston kautta.

Tuore banaanikärpäsillä tehty unettomuustutkimus on vihdoin tuonut valaistusta asiaan, kertoo ruotsalainen Dagens Medicin -lehti tänään.

Harvard Medical Schoolin tutkijat osoittivat, että unettomuuden riski hengelle saattaakin syntyä suoliston kautta.

Amerikkalaistutkijat seurasivat erilaisia banaanikärpästen populaatioita. Kävi ilmi, että unihäiriöistä kärsivillä banaanikärpäsillä suoliston vapaat radikaalit (reaktiiviset happiradikaalit) lisääntyivät kaiken aikaa, kunnes kärpäset kuolivat.

Vapaat radikaalit tunnetaan soluja ja kudoksia vahingoittavan oksidatiivisen stressin lähteinä.

Kun unettomuudesta kärsivät kärpäset saivar ravinnostaan antioksidantteja, jotka neutraloivat vapaita radikaaleja, kärpäset elivät yhtä pitkään kuin normaalisti nukkuva kontrolliryhmä - vaikka niiden unta jatkuvasti häirittiin.

Tutkimus julkaistiin viime viikolla Cell-tiedelehdessä.

– Vedämme tästä johtopäätöksen, että menehtyminen unenpuutteen vuoksi johtuu oksidatiivisesta stressistä ja että suolisto on siinä keskeisessä roolissa, tutkijat kirjoittavat tutkimusartikkelissaan.

Heidän mukaansa on mahdollista elää ilman unta, jos samanaikaisesti estetään reaktiivisten happiradikaalien kertymistä elimistöön. Kärpästutkimuksesta ei kuitenkaan voi vetää johtopäätöstä, että ihmisen elimistö toimisi samalla tavalla, tutkijat varoittavat.

Seuraavaksi tutkimusryhmä yrittää selvittää, johtuuko vapaiden radikaalien kertyminen suolistoon häiriintyneestä unesta vai onko kyse siitä, että unettomuus heikentää kärpästen kehon kykyä käsitellä vapaita radikaaleja.