Maailma huokasi helpotuksesta maanantaina, kun saksalainen BioNTech ja amerikkalainen Pfizer kertoivat kokeellisen koronarokotteensa antavan ainakin 90-prosenttisen suojan covid-19:ää vastaan.

Rokotteen kehittelystä saa kiittää saksalais-turkkilaista tiedepariskuntaa Uğur Şahinia ja Özlem Türecia. Tiedemaailman ”dream team” omistaa 21,6 miljardin dollarin arvoisen BioNTech-yrityksen yhdessä.

Sahin luki ensimmäisen kerran covid-19-taudista Lancet-lehdestä perjantaina 24. tammikuuta. Maanantaina hän kutsui alaisensa koolle ja sanoi, että yritys yrittäisi löytää rokotteen koronaan, kirjoittaa Guardian.

Aiemmin BioNTechin kanssa yhteistyötä tehnyt Pfizer lähti halukkaasti mukaan kehittely- ja jakelukustannuksiin.

Läpimurto tuli marraskuussa, kun alustavat tutkimukset osoittivat rokotteen antavan 90-prosenttisen suojan. Rokote tullee käyttöön vielä tämän vuoden puolella ainakin Yhdysvalloissa. Myös EU:lla on osto-oikeussopimus rokotteesta.

– Otan rokotteen heti, kun se on mahdollista. Ensin pitää kuitenkin varmistaa, että sitä ensin tarvitsevat on rokotettu, Sahin sanoi.

Uğur Şahin ja Özlem Türeci ovat kumpainenkin Saksaan 1960-luvun lopulla muuttaneiden turkkilaissiirtolaisten lapsia.

Sahin, 55, ehti syntyä Turkissa Iskenderunissa, mutta muutti Saksaan nelivuotiaana. Hänen isänsä teki töitä Kölnissä Fordin autotehtaalla.

Türeci, 53, varttui Lastrupissa Ala-Saksissa, jossa hänen Istanbulissa syntynyt isänsä toimi kirurgina pienessä katolisessa sairaalassa.

Türeci on kuvaillut itseään preussin-turkkilaiseksi ja kertonut lukuisissa haastatteluissa, miten ihaili isänsä sairaalassa potilaita hoitavia nunnia. Sahin taas kertoo innostuneensa populaaritiedekirjoista, joita vei kotiinsa luettavaksi paikallisen kirkon kirjastosta.

Sahin teki väitöskirjansa syöpäsolujen hoidosta immunoterapialla. Sitten hän muutti Homburgiin, jossa Türeci opiskeli lääketiedettä.

Pariskunta meni naimisiin vuonna 2002, ja neljä vuotta myöhemmin heidän perheensä kasvoi tyttärellä.

Vuodesta 2001 lähtien Şahin ja Türeci ovat asuneet Mainzissa, Reinin varrella. Pariskunta suunnitteli perustavansa Mainzin yliopistolliseen sairaalaan tutkimuslaboratorion, jossa tutkittaisiin, miten immuunipuolustusjärjestelmät voidaan kouluttaa hyökkäämään syöpäsoluja vastaan.

Kun rahoitusta ei löytynyt, pariskunta pisti pystyyn oman laboratorion. Syöpään vasta-ainehoitoja kehitellyt yritys myytiin japanilaiselle Astellasille 1,4 miljardilla eurolla 2016.

Şahin ja Türeci perustivat toisen yrityksensä BioNTechin vuonna 2008 yhdessä itävaltalaisen onkologin Christoph Huberin kanssa, joka on yhä mukana.

BioNTechilla on tällä hetkellä 1 300 työntekijää. Yritys on kehitellyt immunoterapiasyöpähoitoja ja käyttänyt geneettistä materiaalia mRNA:ta, joka opettaa kehoa tuottamaan vasta-aineita. Samaa metodia on nyt käytetty lupaavan koronarokotteen kehittelyssä.

Pariskunta löytyy jo Saksan rikkaiden listalta sijalta 93. He ovat ensimmäisiä turkkilaisjuurisia tällä listalla.